Towards a Phenomenology of Shakespeare’s Sky

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John Gillies


This  paper  begins  with  a  phenomenological  analysis  of  the  sky  as  understood  by  early  modern  beholders  via  its  synonyms:  ‘sky’,  ‘welkin’,  ‘element’,  ‘vault’,  ‘heavens’,  and  ‘firmament’.  These  words  fall  into  roughly  two  categories.  The  first  group  conveys  the  experiences  of  the  sky  through  primary  perceptions  of  seeing,  sensing  or  breathing.  To  recall  the  distinction  between  ‘apprehension’  and  ‘comprehension’  in  Midsummer  Night’s  Dream,  they  apprehend  the  sky  as  an  immense,  mysterious,  and  unapproachable  domain  resistant  to  human  incursion,  rather  than  comprehending  it  as  an  object  of  knowledge.  By  contrast,  the  second  group  are  comprehending  words  dependant  on  concepts  originating  in  Aristotelian  and  Ptolemaic  cosmology.  While  all  six  words  might  have  functioned  roughly  as  synonyms  of  each-other  throughout  the  period,  the  gap  between  the  two  groups  becomes  progressively  wider  until  the  new  Galilean  philosophy  of  c.1610.  The  paper  goes  on  to  explore  the  response  to  this  gap  in  Shakespeare  even  though  he  is  not  normally  considered  to  have  been  (in  Empson’s  words)  a  ‘space  man’  like  his  contemporary  Donne.  It  concludes  by  suggesting  that  in  Shakespeare  (primarily  Hamlet)  the  perception  of  the  visible  sky  was  negatively  impacted  by  the  skepticism  and  anxiety  leeching  down  from  what  Marjorie  Hope  Nicholson  once  called  ‘the  breaking  of  the  circle’.

Article Details

How to Cite
Gillies, J. “Towards a Phenomenology of Shakespeare’s Sky”. Linguaculture, vol. 14, no. 1, June 2023, pp. 69-82, doi:10.47743/lincu-2023-1-0331.
Author Biography

John Gillies, University of Essex

John  Gillies  is  Emeritus  Professor  in  Literature  in  the  Department  of  Literature,  Film,  and  Theatre  Studies,  University  of  Essex.  He  is  the  author  of  Shakespeare  and  the  geography  of  difference  (Cambridge,  1994).  He  has  written  various  essays  on  Shakespeare,  Milton  and  early  modern  literature  and  drama,  and  has  co-edited  various  collections  and  multimedia  packages.  Articles  include:  ‘The  problem  of  original  sin  in  Hamlet’,  SQ  64:4  (2103);  ‘Space  and  Place  in  Paradise  Lost,  ELH  74  (2007),  27-57;  ‘Calvinism  as  tragedy  in  the  English  revenge  play’,  Shakespeare  9:4  (2013);  ‘The  Conversational  Turn  in  Shakespeare’,  Études  Epistémè,  33  (2018);  ‘Dangerous  Conversations  in  The  Duchess  of  Malfi’,  Sillages  Critiques,  26  (2018);  ‘Furtive  Majesty  in  John  Ford’s  Perkin  Warbeck’,  Sillages  Critique  31  (2021).  Book  chapters  include,  ‘Like  steel  of  too  hard  a  temper’:  Shakespeare,  Livy,  and  the  idea  of  the  founding  virtues’,  in,  Del  Sapio,  ed.,  Rome  in  Shakespeare’s  World,  (Edizione  di  Storia  e  Letteratura,  Rome,  2017);  ‘Climate  Change  and  the  Postsecular  in  Paul  Schrader’s  First  Reformed’,  in,  Chiari,  ed.,  The  Experience  of  Disaster  in  Early  Modern  English  Literature  (Routledge,  2022).  He  won  the  Charles  Oldham  Shakespeare  Prize  (Oxford,  1977)  and  is  a  distinguished  graduate  of  the  University  of  New  England,  Australia.  He  is  working  toward  two  books,  Complicity,  a  cultural  history,  and  Holy  Conversation  in  Shakespeare.


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